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AR眼镜先驱“倒下”:行业降温放缓 初创企业单打独斗不如寻求靠山庇护?

By 情迷布拉格 •  2019-01-11 20:03 •  6次点击 短消息
AR眼镜先驱“倒下”:行业降温放缓 初创企业单打独斗不如寻求靠山庇护?

2017年年初,Osterhout Design Group(简称ODG)带着一个两层的展位和雄心壮志来到了2017年CES。这家初创公司的创始人Ralph Osterhout想让这家总部位于旧金山的小公司进一步超越其在AR领域军事承包商的定位,打造出拥有华丽新产品线的大型企业和消费者业务。当时该公司刚刚筹集了5800万美元,拉斯维加斯电子展是其R-8和R-9增强现实眼镜系列的启动平台,Osterhout希望这些眼镜系列能够吸引大众市场。

然而,不到一年之后,该公司就耗尽了资金,无法支付员工工资。到2018年初,ODG为了支付员工工资已经负债累累,为此失去了一半的员工。多位消息人士表示,今天,在从Facebook和Magic Leap等几家大型科技公司收购失败后不到一周的时间里,一个骨干团队正在等待一项专利出售。

现年73岁的Ralph Osterhout 20年前创立了ODG,当时它还是一家高科技玩具公司。在个人出资1.4万美元现金为ODG承保之后,Osterhout让这家初创公司靠着自身的优势坚持了下来,后来他决定,是时候向外部寻求资金了,这样他的公司才能在蓬勃发展的增强现实行业成为一个强大的企业。2016年底,该公司在21世纪福克斯(21st Century Fox)的牵头下募集了5800万美元。

ODG已经接到了数千份R-7眼镜的订单,这是一款面向企业的产品,被宣传为一款戴在头上的Android平板电脑,可以帮助员工检查清单、查看文档和免费分享实时视频。Osterhout想让AR眼镜进入大众消费者市场,并利用新技术取得进步,尽管Magic Leap正在取笑自己其大肆宣传的消费产品发布。

“我希望Magic Leap取得巨大成功。我希望AR行业中的每个人都能获得巨大成功。(增强现实)将是革命性的。”

一位消息人士告诉TechCrunch,几个月后,一家大型中国公司向ODG提出了高于该公司2.58亿美元A系列估值的收购要约。但谈判失败了,因为ODG的领导层正处于最雄心勃勃的阶段,他们觉得没有什么可以阻挡自己前进的步伐。

与此同时,在2017年CES产品发布之后,一些员工想知道,针对大致相同的客户开发三条不同的产品线,对这家拥有大约100名员工的公司来说方向是否正确。Ralph Osterhout在公司内部的高人气使这些担忧得以缓解,尽管该公司目前的R-7眼镜因制造问题而面临两位数的客户回报率。

“这就是ODG和Ralph的故事,总的来说:一切都停留在原型阶段,没有成品,在一件事情完成60%之前,就开始着手做下一件事情,”一名前雇员表示。“我认为ODG垮台的核心是缺乏专注。”

该公司从未停止出货R-9或R-8,甚至已经完成所有R-7订单。在2017年秋季之前,该公司的资金就花光了,没过多久,员工的工资就降到了一半,很快就停止了发放。ODG寻求中国企业的支持,但消息人士称,不利的贸易环境阻碍了这些努力。2018年,Osterhout从一家中国公司获得了800万美元的贷款,用于支付员工薪资。当时,Osterhout开始努力寻找退出策略,为ODG寻找买家。

消息人士称,有意收购该公司的公司包括Magic Leap、Facebook、Razer和联想。每次谈判都以失败告终,因为Osterhout确信他的公司被潜在收购者低估了。

消息人士称,Magic Leap继续提高报价,最终在2018年最后几个月签署了收购意向书。一位知情人士说,最终的拟议收购价格为3500万美元,仍远低于2016年的估值。

这一报价附带了Magic Leap希望引进的工程师类型的规定,导致ODG将员工缩减至几十人。消息人士称,随着这家初创公司缩减规模,为令人失望但相对体面的签约做准备,Magic Leap开始对最终的收购变得谨慎起来。随着交易开始告吹,ODG领导层的一些人开始大声质疑,Magic Leap是否“不守信用”,只是想让公司孤注一掷,然后在专利出售中折价购买资产。

Magic Leap没有回复置评请求。

随着交易失败,负债累累的公司陷入困境,随着知识产权咨询公司Hilco Streambank将公司资产挂牌出售,该团队进一步缩减为一个骨干团队——本质上是一个交易团队。该公司下周将出售的专利组合包括107项已发行专利和83项待申请专利。

这家成立20年的公司在AR基础专利方面的早期工作已经取得了回报。2014年,微软在决定不直接收购ODG之后,斥资约1.5亿美元收购了该公司的一批专利。在审阅的文件中发现,ODG强调了一系列AR专利,它认为来自Magic Leap,Google和Facebook等公司的现有产品侵犯了这些专利,特别指出了他们声称的Magic Leap One和Oculus Quest等系统的图表。 与其现有技术发生冲。

通过出售专利(首先由UploadVR发现),ODG的领导层希望能够收回足够的资金来偿还公司的债务,以及付清拖欠的员工的工资。

无论ODG的垮台是否在很大程度上是由管理不善造成的,收购要约与其2016年估值之间的差距,都显示出增强现实行业出现了更广泛的降温,因为事实证明,在进入2019年之前,企业和硬件领域的资本密集型努力更难达打动投资者。

上个月,专注于企业的增强现实初创公司Blippar在未能获得紧急现金流入后宣布倒闭,该公司筹资逾1.3亿美元。就在昨天,有报道称,从Y Combinator、腾讯和康卡斯特(Comcast)获得7300万美元资金的AR硬件初创公司Meta已经破产。Magic Leap在进军更广阔的市场方面也遇到了问题:去年11月,这家初创公司在一份4.8亿美元的军事合同上输给了微软。

当被问及他们是否会将公司的失败归咎于更广泛的行业放缓时,一名前雇员说,“从内部角度看,我所看到的是,我们自己搞砸了。”

Ralph Osterhout没有回复记者的置评请求。

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